MEGARA, un instrumento para el GTC liderado desde Madrid

Investigadores del programa AstroMadrid, financiado por la Consejería de Educación, Juventud y Deporte de la Comunidad de Madrid, lideran el diseño y construcción del instrumento MEGARA, que se instalará en el Gran Telescopio CANARIAS (GTC), el telescopio de su tipo más grande del mundo

Observar el universo con telescopios cada vez más grandes es tan complejo como desarrollar potentes microscopios que nos permitan ver qué ocurre en el interior de nuestro cuerpo. Son dos escalas diferentes, pero igual de necesarias para profundizar en el conocimiento de todo lo que nos rodea.

En lo concerniente a los telescopios debemos tener en cuenta, por supuesto, el tamaño: cuanto mayor es la superficie colectora de luz, más lejos llegamos en el espacio y en el tiempo. Actualmente, España cuenta con el mayor telescopio del mundo de su tipo, el Gran Telescopio CANARIAS (GTC), que trabaja en los rangos óptico e infrarrojo. Pero tan importante como el telescopio son los instrumentos que se le acoplan. Tras un año de trabajo en la fase de diseño conceptual, en septiembre de 2010 se hacía realidad uno de los objetivos principales del programa AstroMadrid: MEGARA fue seleccionado por GRANTECAN S.A. (la empresa que gestiona el telescopio) como uno de sus instrumentos de tercera generación. Esto fue posible tras superar una convocatoria internacional que preseleccionó un conjunto inicial de cuatro instrumentos. Desde entonces el proyecto MEGARA ha superado un gran número de fases hasta llegar a su actual diseño detallado y fase de construcción.

MEGARA es la firme apuesta de un equipo de la Universidad Complutense de Madrid (UCM) liderado por Armando Gil de Paz, y que forma parte del Grupo de Instrumentación Astronómica de la UCM, integrante de AstroMadrid. Este grupo está a la cabeza del consorcio de instituciones españolas y mexicanas que diseñan y construyen este espectrógrafo, un instrumento que trabajará en el rango óptico de la luz y cuyo concepto está en la frontera de la tecnología.

Todo esto ha sido posible gracias al apoyo y la confianza depositados tanto por la propia GRANTECAN S.A. y el Plan Nacional de I+D+i, como por los programas AstroMadrid (financiado por la Consejería de Educación, Juventud y Deporte de la Comunidad de Madrid) y Consolider-GTC (financiado por el Ministerio de Economía y Competitividad), entre otros.

Empresas e instituciones

Para hacer de este proyecto una realidad, además del grupo GUAIX de la Universidad Complutense de Madrid, el consorcio responsable de MEGARA incluye al grupo de AstroMadrid CíCLOPE, de la Universidad Politécnica de Madrid (UPM), al Instituto de Astrofísica de Andalucía (perteneciente al Consejo Superior de Investigaciones Científicas) y al Instituto Nacional de Astrofísica, Óptica y Electrónica (Puebla, México).

Las principales empresas que participan en el proyecto son FRACTAL y AVS (ambas españolas, la primera de ellas asociada a AstroMadrid). Otros contratistas son GMV (también integrada en AstroMadrid), SEDI (Francia), Wasatch Photonics (EE.UU.) y AMUS (Alemania).

Ciencia con MEGARA

Para Gil de Paz, “la gran capacidad de MEGARA para resolver la luz en sus componentes de energía (haciéndolo además en objetos celestes extensos), junto con la gran capacidad de captación de luz de GTC, suponen una combinación única que permitirá llevar a cabo una ciencia inabordable hasta la fecha”.

Así, este tándem permitirá, entre otros logros, analizar por primera vez la medusa cósmica, es decir, la luz proveniente de filamentos de gas que conectan las galaxias y que brillaron con intensidad únicamente durante las primeras épocas del Universo. Más cerca, MEGARA permitirá además cartografiar las propiedades y movimientos de las estrellas de otras galaxias de nuestra vecindad y analizar con un detalle sin precedentes nebulosas de gas de nuestra propia Vía Láctea.

Por otro lado, Jesús Gallego, responsable del Grupo de Astrofísica Extragaláctica UCM de AstroMadrid, considera que “ésta es una gran oportunidad para el desarrollo tecnológico en la universidad, ya que supone un impulso para otros proyectos como el Laboratorio de Instrumentación Científica Avanzada (LICA), también cofinanciado por AstroMadrid, y que forma parte de las iniciativas estratégicas del Campus de Excelencia Internacional de Moncloa”.

La experiencia adquirida con MEGARA, LICA y otros proyectos del programa, hacen que los investigadores de la Comunidad de Madrid estén en disposición de participar en futuros proyectos de desarrollo instrumental de ámbito internacional, como los asociados al telescopio gigante E-ELT (European Extremely Large Telescope) de ESO (European Southern Observatory), que se espera poner en marcha a finales de esta década.

Actualmente se ha completado una parte del diseño de detalle, y ya se están fabricando parte de las lentes que formarán parte de MEGARA. Según los planes previstos, el instrumento se instalará en el telescopio GTC a finales del año 2016. El coste de MEGARA es de 6 millones de euros, que serán financiados, principalmente, por GRANTECAN S.A., empresa participada por el Gobierno central español, el Gobierno autonómico de Canarias y México.

Más información:

Página web de MEGARA

Página web del GTC

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